Se acercan las vacunas para los niños pequeños, pero muchos padres tienen preguntas difíciles

Es un momento que muchos padres han esperado ansiosamente durante meses: los niños menores de 5 años ahora son elegibles para la vacunación contra el coronavirus, entre los últimos estadounidenses en calificar.

Sin acceso a las vacunas, los padres de niños pequeños se han enfrentado a decisiones casi imposibles desde que comenzó la pandemia. A muchos niños se les impedía asistir a las escuelas, las reuniones familiares y otras actividades, y se les privaba de las experiencias normales de la infancia. Ahora todo eso podría cambiar.

El sábado, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades recomendaron las vacunas Moderna y Pfizer-BioNTech para niños de hasta 6 meses. La decisión significa que se administrarán inyecciones por primera vez a estos niños pequeños, tal vez el martes.

Sunny Baker, de 35 años, madre de dos hijos en Oxford, Mississippi, dijo que vacunó a su hija mayor, Hattie Ruth, de 5 años, en la primera oportunidad, y ha estado esperando ansiosamente a que su hija de 2 años, Alma Pearl, calificar.

“¡Si si si! Nos encantaría ser los primeros en la fila”, dijo.

Pero la Sra. Baker bien puede estar en la minoría: una encuesta reciente de Kaiser Health encontró que solo uno de cada cinco padres vacunará a sus hijos pequeños de inmediato. Muchos planean esperar por ahora.

A medida que la pandemia se extiende a su tercer año y los estadounidenses sopesan los riesgos con los que están dispuestos a vivir, la decisión de los CDC pone a los padres de niños pequeños en un aprieto.

Las vacunas han perdido parte de su potencia contra la infección con nuevas variantes, aunque continúan ofreciendo protección contra enfermedades graves y la muerte. Y un gran número de estadounidenses se infectaron durante la oleada de Omicron, lo que contribuyó a que muchos tuvieran la sensación errónea de que la batalla había terminado.

Cambiar de consejo también ha contribuido a la falta de entusiasmo. Daryl Richardson, de 37 años, de Baltimore, dijo que no tenía planes de vacunar a sus tres hijos, en parte debido a los constantes cambios en la cantidad de dosis recomendadas.

“Primero fue un disparo, y luego fue un refuerzo, y otro refuerzo”, dijo.

Después de navegar los peligros de la pandemia con sus hijos durante tanto tiempo, los padres ahora enfrentan nuevas preguntas, algunas tan complejas que han dejado perplejos incluso a los reguladores y expertos. ¿Qué vacuna es mejor? ¿Qué tan bien y qué tan pronto funcionarán? ¿Y por qué molestarse si la mayoría de los niños pequeños ya han estado expuestos al virus?

Tanto las inyecciones de Pfizer-BioNTech como las de Moderna se consideran seguras para los niños pequeños, y ambas producen niveles de anticuerpos protectores en la sangre similares a los que se observan en los adultos jóvenes. Pero ninguno brinda la protección milagrosa que brindan las vacunas para adultos en los primeros días de la pandemia.

La vacuna de Moderna parece producir una fuerte respuesta inmunológica en niños pequeños y su protección se completa dentro de los 42 días posteriores a la primera dosis. Pero la vacuna causa fiebre en uno de cada cinco niños, y es probable que menos proveedores la ofrezcan como una opción sobre la vacuna de Pfizer.

La vacuna Pfizer-BioNTech es más familiar y produce menos fiebre, pero los niños necesitarán recibir tres dosis para protegerse del virus. Si bien se necesitan 90 días para lograr la máxima protección, el efecto puede durar más, en comparación con el régimen de Moderna.

“La implementación de estos dos lanzamientos va a ser increíblemente desafiante”, dijo Katelyn Jetelina, experta en salud pública y autora del boletín informativo de amplia lectura, “Your Local Epidemiologist”.

“Va a tener que haber mucha comunicación proactiva sobre la diferencia entre los dos y las implicaciones de tomar uno sobre el otro”, dijo.

Una comparación directa de las dos vacunas podría brindar algunas respuestas a los padres, pero eso no es posible ni aconsejable, dijeron los expertos en entrevistas. Hay demasiadas diferencias en la forma en que se formularon y evaluaron las vacunas.

“Realmente va a ser imposible decir que uno es mejor que el otro”, dijo el Dr. William Towner, quien dirigió los ensayos de vacunas tanto para Moderna como para Pfizer en Kaiser Permanente en el sur de California.

La elección puede depender más de si los padres están dispuestos a optar por tres dosis o por dos, y qué vacuna tienen a mano sus proveedores, dijo.

Muchos proveedores no están acostumbrados a Moderna, ya que hasta ahora solo han confiado en la vacuna Pfizer-BioNTech. Se han administrado alrededor de 350 millones de dosis de esa vacuna a los estadounidenses en general, en comparación con 223 millones de dosis de la vacuna Moderna y alrededor de 19 millones de la vacuna Johnson & Johnson.

Para los niños pequeños, los estados han pedido hasta ahora 2,5 millones de dosis de la vacuna Pfizer y 1,3 millones de la vacuna Moderna. Esos números son más bajos de lo esperado, dados los 18 millones de niños en este grupo de edad.

La aceptación ha sido lenta incluso para los niños mayores. La vacuna Pfizer-BioNTech fue autorizada para niños de 5 a 11 años en noviembre, pero menos del 30 por ciento en ese grupo de edad ha recibido dos inyecciones.

Las vacunas en general han demostrado ser muy seguras, pero muchos padres dudan por una variedad de razones. Algunos desconfían porque las vacunas son relativamente nuevas o porque perciben que el riesgo de covid-19 es insignificante para sus hijos.

Algunos padres pueden no estar interesados ​​porque sus hijos se encontraban entre el 75 por ciento que se cree que ya estaban infectados. Pero la vacunación brinda una protección más poderosa y constante, incluso si un niño ya ha sido infectado, señalaron el sábado científicos de los CDC.

Otros padres han superado la pandemia.

En Middletown, Ohio, algunos padres estaban más preocupados por mantenerse frescos durante la ola de calor del verano que por los riesgos del coronavirus. Tori Johnson, de 25 años, no está vacunada y dijo que no tenía la intención de inmunizar a sus dos hijas, Liliana, de 7 años, y Rosalina, de 9 meses.

La vida ya había vuelto a la normalidad, dijo.

Simone Williams, de 32 años, dijo que dudaba en vacunar a sus mellizos de 1 año, Caidon y Arissa, y a Bryan, de 4 años. “Se lo conseguiría si fuera necesario, pero por lo demás no tengo prisa”, dijo la Sra. Williams.

Algunos pediatras se disponían a explicar a los padres las ventajas de vacunarse. Incluso las inmunizaciones de rutina son un tema tenso en muchas partes del país.

Los pediatras “han luchado con esto durante muchos, muchos años con la vacuna contra la influenza y la dosis estándar para el sarampión, las paperas, la rubéola y la varicela”, dijo la Dra. Lindsey Douglas, pediatra y directora médica de calidad y seguridad en Mount Sinai. Hospital Infantil Kravis en Manhattan.

“En los últimos dos años y medio, ciertamente hay mucha más información”, agregó el Dr. Douglas. “Pero también hay mucha más información errónea”.

De alguna manera, las probabilidades estaban en contra del uso de las vacunas en los niños más pequeños.

Las vacunas Moderna y Pfizer-BioNTech ofrecieron estimaciones espectaculares de eficacia en adultos, mucho más allá de las expectativas, y aumentaron las esperanzas de un futuro libre de virus.

Pero mientras las vacunas se probaban gradualmente en niños más pequeños, el virus se transformó rápidamente, cada nueva forma era más esquiva y desafiante que las anteriores.

Las versiones más nuevas de la variante Omicron han evolucionado para esquivar parcialmente no solo las vacunas de hace dos años, sino incluso la inmunidad producida por una infección con la forma de Omicron que circuló hace apenas unos meses.

Las estimaciones originales de eficacia en adultos eran del orden del 95 por ciento. Esa cifra ha dado paso ahora al 51 por ciento para dos dosis de la vacuna de Moderna en niños de 6 a 23 meses, y solo al 37 por ciento para niños de 2 a 5 años.

Por bajo que parezca, dos dosis de la vacuna de Pfizer ni siquiera cumplieron con el estándar de la Administración de Drogas y Alimentos para una respuesta inmune, lo que justifica la decisión de la agencia en febrero de retrasar la evaluación de la vacuna hasta que la compañía haya probado tres dosis.

“Como madre, creo que es inaceptable que haya tomado tanto tiempo vacunar a nuestros pequeños”, dijo la Dra. Jetelina. Pero “como epidemiólogo, también conozco el valor de realizar ensayos clínicos con rigor y encontrar la dosis correcta”.

Según los datos, la FDA autorizó esta semana dos dosis de la vacuna Moderna y tres dosis de Pfizer-BioNTech como la “serie primaria” para niños pequeños.

Si los funcionarios determinan que incluso los niños más pequeños necesitan vacunas de refuerzo contra futuras variantes, los niños deberán recibir una tercera dosis de Moderna y una cuarta de Pfizer.

En comunicados de prensa y en datos informados a los reguladores federales, Pfizer ha estimado una eficacia del 80 por ciento para tres dosis de su vacuna. Pero ese cálculo se basó en solo tres niños en el grupo de la vacuna y siete que recibieron un placebo, lo que lo convierte en una métrica poco confiable, señalaron los asesores de los CDC en una reunión el viernes.

“Deberíamos suponer que no tenemos datos de eficacia”, dijo la Dra. Sarah Long, experta en enfermedades infecciosas de la Facultad de Medicina de la Universidad de Drexel. Pero la Dra. Long dijo que estaba “lo suficientemente cómoda” con otros datos que respaldaban la potencia de la vacuna.

Los padres de los niños más pequeños pueden estar más dispuestos a optar por una vacuna contra el covid si se les puede ofrecer junto con otras inmunizaciones de rutina. El Dr. Towner dijo que cualquier vacuna sería mejor que ninguna, pero predijo que más padres podrían optar por Moderna.

“Seré honesto, puede ser un poco difícil para algunos padres tomar tres dosis en lugar de dos”, agregó. “Si tienen una opción, y si ambos están disponibles, eso puede influir en algunos padres hacia Moderna”.

Algunos padres no necesitarán que los convenzan. En Alexandria, Virginia, Erin Schmidt, de 37 años, dijo que la noticia “le cambió la vida” porque su familia ha estado viviendo en una “especie de realidad aislada alternativa”. Después de vacunar a su hija de 2 años, Sophia, planea abrir una botella de champán, llevar a Sophia a un museo y “volverla loca por el mundo”.

Brendan Kennealy, de 38 años, de Richfield, Minnesota, dijo que después de vacunar a sus hijas, Hazel, de 4 años, e Ivy, de 1, él y su esposa Jocelyn, de 35 años, las llevarían a la ciudad lacustre de Duluth, donde planean probar nuevos restaurantes y asistir a un concierto al aire libre de una banda folclórica local llamada Trampled by Turtles.

La familia ha tenido que evitar pasar tiempo en el interior con su madre, que tiene lupus y es vulnerable a un covid grave. Sus hijos se perdieron la feria estatal, abandonaron las clases de natación y abandonaron la gimnasia.

“Me sentí muy, muy feliz unas cuantas veces en el pasado, y luego quitaron la alfombra”, dijo el Sr. Kennealy sobre el progreso vacilante de la FDA en las vacunas para niños.

“Esas sacudidas de esperanza fueron tan innecesariamente derrotantes”, agregó. “Hasta que estemos en Walgreens o donde sea que los llevemos para obtener sus toques y sus tiritas, estoy tratando de mantener eso a raya”.

Adán Bednar contribuyó con reportajes desde Baltimore, Cristina Capecchi de Richfield, Minnesota, Elena B. Meacham de Oxford, Mississippi, y kevin williams de Middletown, Ohio.