Stephen Curry es más humano y brillante que nunca

BOSTON — Stephen Curry estaba desmoralizando a los Celtics cuando decidió improvisar. Después de driblar para superar a Marcus Smart, quien resulta ser uno de los defensores más feroces de la NBA, Curry se encontró evaluando a Robert Williams, un centro de 6 pies y 9 pulgadas cuyas zapatillas bien podrían haber estado llenas de concreto.

Curry regateó con fuerza, dejando a Williams a su paso, antes de levantarse de la cancha para hundir un flotador de 12 pies que amplió la ventaja de Golden State en el Juego 4 de las finales de la NBA el viernes por la noche.

Era una escena que se sentía familiar pero nueva, la misma pero de alguna manera diferente. Curry ha pasado su carrera llenando juegos con triples parabólicos y deslumbrantes golpes al aro. Pero ahora, a los 34 años, después de haber pasado las últimas dos temporadas deambulando por el desierto del baloncesto con sus compañeros de equipo, ha estado ocupado organizando un renacimiento.

Y fue su actuación (43 puntos y 10 rebotes en un pie izquierdo dolorido) lo que hizo que los fanáticos del baloncesto se entusiasmaran antes del Juego 5 el lunes por la noche en San Francisco. La serie está empatada, 2-2.

“No iba a dejarnos perder”, dijo su compañero de equipo Draymond Green.

Aparte de la estatura relativamente pequeña de Curry, con 6 pies 2 pulgadas, es un arbusto en el bosque de secuoyas de la NBA, puede ser difícil para los humanos comunes identificarse con él. Es un atleta altamente entrenado y el mejor tirador que jamás haya existido. Ha ganado dos premios al Jugador Más Valioso de la NBA. Arquitecto de un imperio del entretenimiento en expansión, juega al golf con el expresidente Barack Obama en su tiempo libre.

Y durante cinco temporadas, de 2014 a 2019, Curry se sentó en la cima del mundo del baloncesto.

Pocas personas llegan a ser las mejores en algo, y las victorias pueden parecer esquivas. Te quedas atascado en la línea de pago más lenta. Te merecías ese ascenso en el trabajo. Usted también quiere poder comprar una casa en ese vecindario. Pero Curry ayudó a que las masas comunes se sintieran como ganadores junto a él, incluso si apoyaban a su equipo para que perdiera.

Mientras Curry guiaba a Golden State a cinco apariciones consecutivas en finales de la NBA, ganando tres campeonatos, los fanáticos rivales llegaban temprano a los juegos solo para verlo calentar. En el Madison Square Garden, donde las luces están bajas y la cancha es un escenario, los cánticos de MVP fueron para él. En Los Ángeles, en Houston, en Filadelfia y en Miami, ciudades con sus propios All-Stars, los rugidos y las multitudes, los oohs y los aahs, pregonaron su llegada.

En el camino, impulsó a sus compañeros de equipo a convertir el baloncesto en un gran arte. Dispararon con precisión. Se movían con la gracia de los bailarines de ballet. Y en un deporte saturado de egos de gran tamaño y cheques de pago enormes, disfrutaron pasando al hombre abierto.

Y luego llegó Kevin Durant, todo brazos y piernas y tiros en salto de 25 pies. Después de perder ante LeBron James y los Cleveland Cavaliers en la final de la NBA de 2016, Golden State reclutó con éxito a Durant para que firmara como agente libre. ¿Fue un grito de ayuda, un reconocimiento de que el equipo tenía espacio para mejorar? ¿O los ricos se estaban volviendo más ricos?

“Fuimos el imperio del mal por un tiempo”, dijo Rick Welts, expresidente del equipo, en una entrevista reciente.

Durant, por supuesto, era temible antes de unirse a Golden State. Después de ser nombrado MVP de la liga en 2014, describió a su madre, Wanda, como la “verdadera MVP” en un emotivo discurso. La insensibilidad de la era actual finalmente convirtió esa expresión de humildad en un meme, uno que pronto se volvería en su contra: entre Durant y Curry en Golden State, ¿quién fue el verdadero MVP?

Esa pregunta, de trolls de las redes sociales, personalidades de la televisión y fanáticos de los deportes, fue una indirecta a Durant, pero su filo también hirió a Curry. Golden State se había vuelto demasiado bueno.

Efectivamente, Durant fue una fuerza en campeonatos consecutivos, este último una barrida de cuatro juegos de los Cavaliers. Había una sensación de inevitabilidad sin alegría en Golden State: todo lo que no fuera un campeonato era un fracaso.

Y luego la dinastía se derrumbó. En las finales de 2019, Klay Thompson y Durant sufrieron lesiones graves cuando los Toronto Raptors organizaron una sorpresa para ganar su primer título. Thompson se quedó fuera la próxima temporada después de una cirugía de rodilla. Durant se fue a los Nets en la agencia libre. Y Curry se fracturó la mano izquierda, perdiéndose todos menos cinco juegos cuando Golden State terminó con el peor récord de la NBA.

En cuestión de meses, el equipo más dominante de la liga se transformó en un proyecto de renovación. Para empeorar las cosas, Thompson se rompió el tendón de Aquiles en un entrenamiento antes del comienzo de la temporada pasada, y Golden State no logró llegar a los playoffs nuevamente.

Esta temporada, nada estaba garantizado. Golden State había pasado de indomable a vulnerable, una versión maltratada de su yo más joven. Pero el equipo no estaba totalmente roto. El regreso de Thompson en enero después de una ausencia de 941 días se celebró como un triunfo y una maravilla médica no pequeña. Se elevó para una volcada en su primer juego.

Las finales han sido un microcosmos del largo camino de regreso de Golden State: una hermosa lucha. Después de dividir los dos primeros juegos de la serie en San Francisco, Golden State perdió el Juego 3 en Boston y Curry se lesionó el pie izquierdo en los minutos finales cuando Al Horford de los Celtics aterrizó sobre él en una lucha por un balón suelto.

Posteriormente, se dejó que Thompson ofreciera algo de esperanza, diciendo que estaba “recibiendo grandes vibraciones de 2015”, una referencia a las finales de 2015, cuando Golden State estaba detrás de los Cavaliers, 2-1, antes de diseñar una remontada para ganarlo todo. el primero del equipo de la era Curry.

En términos más generales, Thompson citó la experiencia de postemporada de Golden State como algo positivo. Cuando era más joven, dijo, había trampillas por todas partes. Propenso a sentirse ansioso cuando va a la zaga en una serie, era probable que se confiara demasiado con una ventaja. Ahora, era mayor pero más sabio.

“Realmente no puedes relajarte hasta que suene el timbre final del juego de cierre”, dijo. “Esa es la parte más difícil de los playoffs: tienes que lidiar con la incomodidad hasta que se completa la misión”.

Curry durmió bien después del Juego 3, dijo, y mantuvo su pie izquierdo en un balde de hielo siempre que fue posible. El énfasis estaba en la recuperación y la reparación de su cuerpo adolorido. (Steph Curry: Al igual que nosotros). Solo sabía una cosa con certeza: iba a jugar en el Juego 4.

Precisamente 75 minutos antes del pronóstico de apertura del viernes, Curry apareció para su rutina de calentamiento previa al juego. Vestido de negro, con la notable excepción de las zapatillas de deporte de color lavanda, comenzó haciendo cinco bandejas. Luego se movió hacia el codo izquierdo, donde lanzó una serie de tiros con la mano izquierda, que es su mano izquierda, y falló nueve seguidos para el deleite de cientos de fanáticos de los Celtics que llegaron temprano.

Pero durante los siguientes 20 minutos, sucedió algo extraño pero no del todo inesperado: la multitud comenzó a murmurar con admiración y aprecio cuando Curry metió 136 de 190 tiros, incluidos 46 de 72 triples, algunos de ellos desde dentro de la mitad de la cancha. Los fanáticos sacaron sus teléfonos celulares para registrar el momento para la posteridad. Los niños pedían a gritos autógrafos.

“La gente piensa que su tiro es como el swing de Ken Griffey Jr., es tan bonito que piensas que nunca tiene que trabajar en él”, dijo Bob Myers, gerente general del equipo, en una entrevista durante la temporada regular. “Pero eso es cualquier cosa menos cierto. Cuando miras detrás de la cortina, ves el trabajo”.

Érase una vez, las hazañas de Curry parecían mágicas, y todavía lo son. Pero en temporadas recientes, mientras Golden State deambulaba por un páramo de lesiones e incertidumbre, Curry y sus compañeros de equipo revelaron que el éxito no sucede por accidente, que requiere un gran esfuerzo y determinación. Claro, todavía son sabios del baloncesto, pero son sabios que le han mostrado al mundo su tarea.

“Gane, pierda, sea lo que sea, juegue como juegue, tiene que seguir volviendo al pozo para seguir afilando el juego de herramientas y encontrando formas de evolucionar su juego”, dijo Curry. “Esa es la parte más difícil de lo que hacemos”.

Después de ayudar a forzar a los Celtics a una pérdida de balón tardía que esencialmente selló la victoria del viernes, Curry y Thompson celebraron con moviendo los brazos al unísono. Thompson, quien conoce a Curry mejor que la mayoría, dijo que su compañero de equipo nunca había jugado un mejor partido en la final. Se le preguntó a Curry si estaba de acuerdo con la evaluación de Thompson.

“Sin embargo, no clasifico mis actuaciones”, dijo. “Simplemente gana el juego”.

En esta etapa, él sabe lo que importa.