Toyota mira por encima del hombro a Le Mans

Le tomó 20 intentos a Toyota ganar las 24 Horas de Le Mans. Pero desde que consiguió el trofeo por primera vez en 2018, la compañía se ha negado a dejarlo ir, ganando las últimas cuatro carreras por un cómodo margen de al menos cuatro vueltas.

Este año, Toyota se enfrentará a la marca francesa de autos deportivos Alpine, propiedad de Renault, y a la compañía estadounidense de autos deportivos boutique Glickenhaus en la clase Le Mans Hypercar para luchar por la victoria general a partir del sábado. Ninguno de los dos ha ganado Le Mans antes, lo que dificulta el desafío de detener a Toyota.

“Toyota es tan fuerte”, dijo Philippe Sinault, director del equipo de Alpine. “Sabemos que es David contra Goliat”.

Pero las señales que apuntan a Le Mans sugieren que Toyota podría enfrentarse a una competencia más dura este año. En marzo, Alpine ganó la carrera inaugural del Campeonato Mundial de Resistencia en Sebring, Florida, antes de que Glickenhaus obtuviera la pole position en Spa, Bélgica. Aunque Toyota ganó la carrera de Spa, el equipo salió con la sensación de que su ventaja se había reducido desde Le Mans el año pasado.

“A veces sentimos que estamos en desventaja”, dijo Mike Conway, uno de los pilotos que ganó Le Mans para Toyota el año pasado. “Ha sido más difícil, eso seguro. Pero supongo que eso es lo que queremos ver, todo mucho más cerca.

“Como vieron en los últimos años, Alpine ha sido bastante resistente en términos de confiabilidad. Glickenhaus ha sido bastante bueno. Entonces, tenemos nuestro trabajo cortado”.

Rob Leupen, el director del equipo de Toyota, dijo que el “pequeño error” resultaría costoso este año y que ningún equipo podría darse el lujo de perder tiempo reparando sus autos durante la carrera.

“Los autos están cerca”, dijo. “Nadie tiene un exceso real de rendimiento en comparación con los demás, por lo que la confiabilidad y las operaciones en equipo son clave, y creo que aquí tenemos experiencia para enfrentar ese desafío”.

Para fomentar una competencia reñida entre los autos líderes en la clase Hypercar, los organizadores de Le Mans, el Automobile Club de l’Ouest, utilizan un sistema llamado Balance of Performance, conocido como BOP, para evitar que los equipos tengan una gran ventaja. El BOP puede ajustar la potencia de salida o revisar la velocidad a partir de la cual se puede utilizar la potencia híbrida. El año pasado para Toyota, esto fue de 75 mph, pero aumentó a 120 mph al comienzo de la temporada, reduciendo su ventaja sobre los autos no híbridos Alpine y Glickenhaus.

“No desarrollas todo el potencial de cada auto”, dijo Leupen. “Lo mantienes dentro del estadio de béisbol del Equilibrio de rendimiento para que todos tengan las mismas oportunidades”.

Jim Glickenhaus, dueño de su equipo homónimo, sintió que las reglas de Equilibrio de desempeño en Le Mans el año pasado fueron “completamente injustas” y le negaron a sus autos la oportunidad de vencer a Toyota.

“Dije que no regresaría si no tenía una BOP justa y, para ser justos con ellos, realmente están trabajando para lograr una BOP justa”, dijo Glickenhaus, quien señaló la brecha de 0,3 segundos que cubre a su equipo. Toyota y Alpine en la calificación de Spa.

“Nos sentimos muy fuertes con Le Mans este año, y si siguen modificando el BOP, creo que podríamos ganar Le Mans. ¿Estoy diciendo que lo haremos? No claro que no. Pero podríamos.

Luis Felipe Derani de Brasil dijo que era “sorprendente cuánto ha mejorado y avanzado el equipo de Glickenhaus” desde que terminó cuarto en Le Mans con el equipo el año pasado.

“En Spa, viste que estuvimos allí con ellos, además del final cuando cometimos un error de estrategia, lo que nos quitó la oportunidad de pelear con Toyota”, dijo Derani. “Es un reto muy agradable de tener, cuando ves lo que un grupo tan pequeño de personas puede lograr cuando trabajan muy, muy duro contra un gigante como Toyota”.

Glickenhaus se enfoca en construir un automóvil no híbrido más barato que aún tenga “una posibilidad equitativa de ganar y sea menos complejo”. Glickenhaus dijo que estaba alentado por la oportunidad de participar en la lucha para ganar Le Mans contra un fabricante global.

“La idea de que digas Glickenhaus y Toyota en la misma oración es una broma”, dijo. “Somos segundos en el campeonato de pilotos del WEC por delante de Toyota. Piénsalo.”

Alpine cuenta con el apoyo local en su intento de convertirse en el primer equipo francés en ganar Le Mans desde Peugeot en 2009. Los pilotos de Alpine, André Negrão, Nicolas Lapierre y Matthieu Vaxivière, lideran el campeonato. Sinault dijo que seguían siendo extraños contra Toyota, pero confiaba en que había “algo por lo que jugar” en Le Mans.

“Será fantástico ganar en Le Mans con Alpine, una marca francesa con espíritu francés”, dijo Sinault. “Pero tratamos de mantenernos al margen de este pensamiento. Sabemos que tenemos mucha presión”.

Leupen se mostró reacio a estar de acuerdo con la comparación de David contra Goliat con los rivales de Toyota. “Debes tener todo el respeto por ellos y no debes menospreciarlos”, dijo. “Tenemos que tener cuidado porque Alpine y Glickenhaus son dos competidores muy fuertes que nos miran”.

Si puede ganar la carrera, Toyota se convertiría en el cuarto fabricante después de Porsche, Ferrari y Audi en ganar Le Mans al menos cinco veces seguidas. Leupen dijo que sería la “mayor recompensa” para el equipo. “Con los pilotos, tengo confianza”, dijo. “Con todo el equipo operando entre sí, creo que deberíamos estar en una muy buena posición para mostrar un buen desempeño”.

El desafío de conducir un automóvil durante 24 horas de manera confiable convierte a Le Mans en una de las carreras más duras del automovilismo, independientemente de la competencia. Toyota casi tuvo que retirar sus dos autos en la carrera del año pasado debido a un problema de presión de combustible, mientras que en 2016 perdió la carrera ante Porsche cuando lideraba cómodamente después de que su auto sufriera una pérdida repentina de potencia en la última vuelta.

“El resultado final no depende únicamente del desempeño puro, especialmente en Le Mans”, dijo Pierre Fillon, presidente del Automobile Club de l’Ouest. “Es una carrera larga y desafiante para los pilotos y las máquinas. Todos los equipos saben que es imposible predecir el resultado.

“Todos los años se dan sorpresas, en todas las categorías, incluso en la última vuelta. Alpine y Glickenhaus han estado trabajando particularmente duro en los últimos meses y estoy convencido de que darán un gran espectáculo”.

Un incentivo adicional para los pilotos y los equipos será el regreso de las tribunas llenas después de dos años de carreras con las restricciones de Covid-19 vigentes. La carrera ha vuelto a sus fechas habituales de junio, después de que se disputara en septiembre de 2020 y agosto de 2021.

Conway dijo que se sintió “extraño” al estar en el podio el año pasado para levantar el trofeo sin el “mar de gente” que generalmente invadía la pista después de la bandera a cuadros para celebrar a los ganadores. “Definitivamente no sentí lo mismo”, dijo. “Extrañamos a los fanáticos en los últimos dos años. Debería ser una casa llena, y estoy deseando ver eso”.

Fillon dijo que los organizadores habían estado “esperando este momento durante demasiado tiempo” para dar la bienvenida a una multitud de 250,000 personas después de haber estado limitada a 50,000 el año pasado.

“Obviamente estoy emocionado de que tendremos tribunas llenas nuevamente y podremos disfrutar de esa atmósfera especial de las 24 Horas de Le Mans”, dijo Fillon. “Este evento no es lo mismo sin las decenas de miles de fanáticos en la pista de carreras, y hemos programado muchas actividades para celebrar su regreso.

“Las carreras de resistencia son un deporte accesible donde las multitudes de fanáticos pueden acercarse, y eso es algo que debemos esforzarnos por mantener con vida”.