Un empresario chino que dice lo que otros solo piensan

La clase empresarial de China está lidiando con la peor recesión económica en décadas, ya que la política de cero covid del gobierno ha cerrado ciudades y ha mantenido a los posibles clientes en casa. Sin embargo, parece que no pueden ponerse de acuerdo sobre qué tan fuerte deben quejarse, o incluso si deberían hacerlo.

Un empresario tecnológico escribió en un chat grupal grande en mayo que muchos miembros eran demasiado críticos. “Lo que la gente aquí hace todos los días es criticar al gobierno y al sistema”, escribió. “No puedo ver ningún espíritu empresarial en esto”.

Un importante capitalista de riesgo les dijo a sus casi 9 millones de seguidores en las redes sociales que, por mucho que todos hayan sufrido por la pandemia, deberían tratar de mantenerse alejados de las noticias e información negativas.

Su enfoque, el equivalente a un avestruz metiendo la cabeza en la arena, no tiene sentido para Zhou Hang. El Sr. Zhou, un empresario tecnológico y un capitalista de riesgo, ha cuestionado cómo sus pares pueden fingir que todo sigue igual, dada la agitación política y económica. Dejen de aguantar la ridícula realidad, instó. Es hora de hablar y buscar el cambio.

El Sr. Zhou es raro en la comunidad empresarial de China por criticar abiertamente la política de cero covid del gobierno, que ha puesto a cientos de millones de personas bajo algún tipo de bloqueo en los últimos meses, lo que ha costado empleos e ingresos. Está diciendo lo que muchos otros susurran en privado pero temen decir en público.

“Las preguntas que debemos hacernos son”, escribió en un artículo que fue censurado una hora después de su publicación pero compartido ampliamente en otros formatos, “¿qué causó un sentimiento negativo tan generalizado en la sociedad? ¿Quién debería ser responsable de esto? ¿Y cómo podemos cambiarlo?”.

Dijo que los cierres en Shanghai y otras ciudades dejaron en claro que la riqueza y el estatus social significan poco para un gobierno decidido a seguir su política de cero covid. “Todos somos don nadies que podrían ser enviados a los campos de cuarentena y nuestros hogares podrían ser asaltados”, escribió. “Si aún elegimos adaptarnos y aguantar esto, todos enfrentaremos el mismo destino: atrapados”.

Para Zhou, mantenerse al margen de la política ya no es una opción para los líderes empresariales de China. Pero algunos de sus compañeros se muestran reacios, dadas las posibles sanciones.

El Partido Comunista Chino siempre ha desconfiado de la influencia de la clase empresarial, incluso cuando trató de cooptar a sus miembros para ayudar a fortalecer la economía del país. Bajo el actual máximo líder de China, Xi Jinping, las actitudes del partido hacia el sector privado tomaron un giro más hostil y convirtieron a la clase empresarial en el coco de los males sociales.

En los últimos años, el gobierno se ha alejado de la economía de mercado y ha tomado medidas enérgicas contra algunas industrias. Demonizó a los empresarios y persiguió a algunos de los más destacados. Luego, cuando la variante suave, aunque contagiosa, de Omicron surgió en China este año, se entrometió con la libre empresa como no lo había hecho en décadas.

Los cierres y las restricciones han causado tanto daño a la economía que el primer ministro Li Keqiang convocó a unos 100.000 cuadros a una reunión de emergencia a finales de mayo. Llamó a la situación “grave” y “urgente”, citando fuertes caídas en el empleo, la producción industrial, el consumo de electricidad y el tráfico de mercancías.

Muchos líderes empresariales creen que será difícil revertir el daño si el gobierno no detiene la política de cero covid. Sin embargo, sienten que no hay nada que puedan hacer para que Beijing cambie de rumbo.

El presidente de una gran compañía de Internet me dijo que con todas las restricciones de la pandemia, él y otros están operando como si bailaran con grilletes mientras esperan que la espada de un bloqueo golpee en cualquier momento. Con una gran empresa pública a cargo, dijo, sería demasiado arriesgado expresarse. Esperaba que los economistas pudieran ser más abiertos.

El presidente de un conglomerado que cotiza en bolsa con muchas empresas orientadas al consumidor dijo que tuvo que cerrar algunas de sus empresas y despedir a la gente cuando los ingresos cayeron por un precipicio. No es cristiano, dijo, pero ha estado orando a Dios todos los días para que lo ayude a superar este período difícil.

Hay buenas razones para temer hablar. La publicación del Sr. Zhou fue censurada, al igual que un par de otras por empresarios que defendían un enfoque más equilibrado entre el control de la pandemia y las actividades económicas. James Liang, presidente del sitio de viajes Trip.com y economista capacitado, escribió algunos artículos que comparaban los pros y los contras de diferentes políticas pandémicas. Luego, a mediados de mayo, se suspendió su cuenta de Weibo en las redes sociales.

Lo que está en juego podría ser mucho más alto que algunos artículos censurados y cuentas de redes sociales suspendidas.

Jack Ma, el fundador del gigante del comercio electrónico Alibaba, desapareció en gran medida de la vista del público después de criticar a los reguladores bancarios a fines de 2019. Los reguladores anularon la oferta pública inicial de Ant Group, la empresa tecnológica y financiera controlada por Ma, y multaron Alibaba un récord de 2.800 millones de dólares el año pasado.

Ren Zhiqiang, un promotor inmobiliario jubilado, fue condenado a 18 años de prisión por cargos de corrupción, aceptación de sobornos, uso indebido de fondos públicos y abuso de poder. Su verdadero crimen, dicen sus seguidores, fue criticar el manejo del brote de coronavirus por parte de Xi a principios de 2020.

El Sr. Zhou, de 49 años, es conocido como un inconformista en los círculos empresariales chinos. Fundó su primer negocio de sistemas estéreo con su hermano a mediados de la década de 1990 cuando aún estaba en la universidad. En 2010, fundó Yongche, una de las primeras empresas de transporte compartido.

A diferencia de la mayoría de los jefes chinos, no exigía que sus empleados trabajaran horas extras y no le gustaban las comidas de negocios llenas de licor. Rechazó cientos de millones de dólares en financiamiento y se negó a participar en guerras de subsidios porque hacerlo no tenía sentido económico. Finalmente terminó perdiendo ante su competidor más agresivo, Didi.

Más tarde escribió un best-seller sobre su fracaso y se convirtió en socio de una firma de capital de riesgo en Beijing. En abril, fue nombrado presidente de la empresa de viajes compartidos Caocao, una subsidiaria del gigante de fabricación de automóviles Geely Auto Group.

Un ciudadano chino con su familia en Canadá, el Sr. Zhou dijo en una entrevista que en el pasado muchos chinos adinerados como él mudaban a sus familias y algunos de sus activos al extranjero, pero trabajarían en China porque había más oportunidades.

Ahora, algunos de los mejores talentos también están tratando de trasladar sus negocios fuera del país. No es un buen augurio para el futuro de China, dijo.

“Los empresarios tienen buen instinto de supervivencia”, dijo. “Ahora se ven obligados a mirar más allá de China”. Acuñó un término, “globalización pasiva”, basado en sus conversaciones con otros empresarios. “Muchos de nosotros estamos comenzando a tomar tales acciones”, dijo.

La perspectiva lo deprimía. China solía ser el mejor mercado del mundo: grande, vibrante, lleno de empresarios ambiciosos y trabajadores hambrientos, dijo, pero la política sin sentido y destructiva de cero covid y la represión empresarial han obligado a muchos de ellos a pensar dos veces.

“Incluso si su empresa es el llamado ‘gigante’, todos somos don nadie frente a la fuerza más grande”, dijo. “Un soplo de viento podría aplastarnos”.

Todos los líderes empresariales con los que hablé dijeron que se mostraban reacios a realizar inversiones a largo plazo en China y que temían que ellos y sus empresas pudieran convertirse en la próxima víctima del puño de hierro del gobierno. Se están enfocando en sus operaciones internacionales si las tienen o buscando oportunidades en el extranjero.

El Sr. Zhou se fue a Vancouver a toda prisa a fines de abril cuando Beijing estaba cerrando muchos vecindarios. Luego escribió el artículo, instando a sus compañeros a tratar de hablar y cambiar su estado de impotencia.

Dijo que entendía el miedo y la presión que enfrentaban. “Honestamente hablando, yo también tengo miedo”. Pero probablemente lo lamentaría más si no hiciera nada. “Nuestro país no puede seguir así”, dijo. “No podemos permitir que se deteriore así”.

En los últimos años, se han eliminado algunos de los artículos y cuentas de redes sociales del Sr. Zhou. Su franqueza ha causado inquietud entre sus amigos, dijo. Algunos le han dicho que se calle porque no cambiaba nada y estaba creando riesgos innecesarios para él, su familia, sus empresas y los accionistas de sus negocios.

Pero el Sr. Zhou no puede evitarlo. Le preocupa que China pueda volverse más como lo fue bajo Mao: empobrecida y represiva. Su generación de empresarios debe gran parte de su éxito a las políticas de reforma y apertura de China, dijo. Tienen la responsabilidad de iniciar el cambio en lugar de esperar un viaje gratis.

Tal vez puedan comenzar hablando, aunque sea un poco.

“Cualquier cambio comienza con el desacuerdo y la desobediencia”, dijo.