Una ‘ciudad muerta’ se convierte en el punto álgido de la feroz guerra en el este

LYSYCHANSK, Ucrania — Solo para moverse por la ciudad, los soldados ucranianos aceleran a velocidades vertiginosas en sus camionetas, dan vueltas en las esquinas, entran a los patios, luego se amontonan y corren para ponerse a cubierto.

“Nos ven y abren fuego”, dijo el coronel Yuriy Vashchuk sobre la necesidad de moverse rápidamente o convertirse en un objetivo vulnerable para la artillería rusa. “No hay lugar en esta ciudad que sea seguro”.

Iba a toda velocidad por las tierras altas de Lysychansk, al otro lado del río desde Sievierodonetsk, el lugar de los combates más feroces en el este de Ucrania. Para estar preparado, colocó una granada de mano en el portavasos entre los asientos delanteros de su vehículo. Una caja de municiones de pistola se deslizó de un lado a otro en el tablero mientras conducía.

Las señales de las tenues posiciones militares de Ucrania están en todas partes: en las colinas que dominan Sievierodonetsk, el humo de una docena de incendios da testimonio de semanas de combates urbanos oscilantes. La única ruta de suministro hacia el oeste está llena de vehículos quemados, alcanzados por la artillería rusa.

Las explosiones metálicas y estruendosas de los proyectiles entrantes resuenan cada pocos minutos.

Estas dos ciudades, separadas por el río Seversky Donets, se han convertido en el punto focal de la batalla en el Este. Los analistas dicen que Sievierodonetsk tiene una importancia militar limitada, y semanas de bombardeos han ahuyentado a la mayoría de los civiles, dejando calles vacías y edificios vacíos. El presidente Volodymyr Zelensky de Ucrania se refirió recientemente a ella como una “ciudad muerta”.

El objetivo de Rusia es claro: su objetivo es capturar la ciudad, incluso si eso significa arrasarla, y continuar su marcha hacia el oeste. Sin embargo, la estrategia de Zelensky para Sievierodonetsk sigue sin estar clara. En los últimos días, ha hablado tanto de los méritos de retirarse como de los riesgos a largo plazo de hacerlo.

El miércoles por la noche, volvió a enfatizar su importancia, enmarcando la lucha aquí como fundamental para la batalla más amplia por la región. “En muchos sentidos, el destino de nuestro Donbas se está decidiendo allí”, dijo en su discurso nocturno a la nación.

“Defendemos nuestras posiciones, infligimos pérdidas significativas al enemigo”, dijo Zelensky. “Esta es una batalla muy feroz, muy difícil. Probablemente uno de los más difíciles a lo largo de esta guerra”.

Aún así, las señales contradictorias del gobierno surgieron nuevamente el jueves cuando Oleksiy Reznikov, ministro de defensa de Ucrania, hizo un pedido desesperado de armas más poderosas. “Hemos demostrado que, a diferencia de muchos otros, no le tememos al Kremlin”, dijo. “Pero como país no podemos darnos el lujo de perder a nuestros mejores hijos e hijas”.

Advirtió que hasta 100 soldados ucranianos estaban siendo asesinados todos los días.

De hecho, los combates en las llanuras del este de Ucrania se han convertido en una carrera entre la táctica de Rusia de hacer avances lentos y metódicos que ganan terreno incluso cuando reducen a escombros las ciudades y matan a un número incalculable de personas, y la entrega —demasiado lenta, dicen los ucranianos— de Se necesitaban poderosas armas occidentales para detener a los invasores.

El ejército y el gobierno ucranianos ahora no ocultan los desafíos que enfrentan en el Este, tres meses y medio después de la invasión de Rusia. Sus actualizaciones diarias que resaltan reveses reales son atípicamente honestas para los estándares de las oficinas de prensa militares, una táctica que tal vez pretende agregar un sentido de urgencia a sus llamados diarios por armamento pesado occidental.

Rusia también se ha estado moviendo rápidamente para castigar a los soldados ucranianos capturados en el campo de batalla.

El jueves, dos británicos y un marroquí que lucharon para el ejército ucraniano fueron condenados a muerte por un tribunal en una región ocupada por Rusia en el este de Ucrania, luego de que fueran acusados ​​de ser mercenarios, informó la agencia de noticias rusa Interfax.

Las sentencias de muerte para los hombres, Aiden Aslin, de 28 años, y Shaun Pinner, de 48, de Gran Bretaña y Saadoun Brahim de Marruecos, alarmaron a los defensores de los derechos humanos y plantearon dudas sobre las protecciones para miles de combatientes nacidos en el extranjero que sirven en Ucrania, algunos de los cuales han sido hechos prisioneros.

En Rusia, los investigadores dijeron el jueves que habían abierto 1.100 casos de posibles “crímenes contra la paz” cometidos por militares ucranianos capturados, lo que posiblemente allanaría el camino para un juicio masivo.

La lucha en Sievierodonetsk se ha reducido a un sangriento combate bloque por bloque, aunque un alto funcionario ucraniano, Oleksiy Arestovych, asesor de Zelensky, sugirió el jueves que Rusia podría haberse retirado parcialmente para despejar el campo de batalla para más bombardeos de artillería.

Sievierodonetsk se encuentra en la orilla este del río, en su mayoría plana, y la única línea de suministro de las fuerzas ucranianas es un puente parcialmente obstruido. Otros dos puentes fueron volados antes en la lucha. En la llanura aluvial del río, debajo de uno de los puentes en ruinas, se encuentran los restos de un camión volcado que se hundió cuando se destruyó el tramo.

En la alta orilla occidental se encuentra la ciudad de Lysychansk. Las dos ciudades forman una sola área metropolitana, separadas únicamente por el río. Lysychansk, en la orilla alta, se considera una posición de reserva más defendible para los ucranianos que luchan en esta zona.

En Lysychansk, pedazos de asfalto, ramas de árboles cortadas y otros desechos de los bombardeos ensucian las calles de la ciudad, que por lo demás estaban casi vacías en una visita esta semana. Las líneas eléctricas rotas caen de los postes. En un lugar, un cohete ruso sin explotar sobresale de una acera.

Al otro lado del río, las calles de Sievierodonetsk estaban en momentos inquietantemente tranquilas, en otros momentos una cacofonía de disparos y explosiones.

El fuego rápido de los cañones de gran calibre de los vehículos blindados de transporte de personal, que sonaba como un martillo neumático en acción, resonó en la zona.

Unas pocas millas al oeste, otra batalla se libra en un paisaje pastoral de estepa ondulada y pequeñas aldeas, mientras las fuerzas rusas intentan cortar las líneas de suministro, rodear las dos ciudades y atrapar a los combatientes ucranianos allí. Los dos ejércitos se disparan continuamente con artillería, y los rusos llevan la delantera por ahora.

Un laberinto de caminos secundarios rurales es ahora la única ruta para los ucranianos y es vulnerable a la artillería rusa. En un campo a unos cientos de metros de una carretera el miércoles, un vehículo militar ucraniano se incendió y lanzó una columna de humo negro.

“Están tratando de formar un círculo, atrapar a todos los soldados dentro y destruirlos”, dijo Mariana Bezugla, subdirectora del Comité de Seguridad, Defensa e Inteligencia del Parlamento de Ucrania.

El ejército no revela el número de tropas, pero la Sra. Bezugla dijo que varios miles de soldados ucranianos ahora están desplegados en el área en riesgo de ser rodeados.

La Sra. Bezugla viste un uniforme militar y gafas de aviador doradas mientras conduce una camioneta que alguna vez se usó como vehículo blindado para un banco. Ella ha estado viviendo en la zona potencial de cerco durante las últimas dos semanas, dijo, trabajando para garantizar que la ayuda militar a Ucrania no sea mal utilizada. Es probable que ese problema aumente en importancia a medida que lleguen miles de millones de dólares en ayuda occidental.

Ese armamento está entrando, pero no llega al frente rápidamente. Polonia ha prometido tanques y vehículos blindados, según el gobierno polaco. Noruega ha enviado obuses autopropulsados, junto con repuestos y municiones. Estados Unidos y sus aliados enviaron obuses remolcados. Y a principios de este mes, Estados Unidos y Gran Bretaña prometieron lanzadores de cohetes múltiples, móviles y avanzados, lo que el ejército ucraniano ha dicho que necesita para alcanzar objetivos rusos lejos del frente.

Pero no está claro cuánto ha llegado a los lugares donde más se necesita y si será suficiente.

“No puedo decir que estoy satisfecho con el ritmo y la cantidad de suministros de armas. Absolutamente no”, dijo el Sr. Reznikov, el ministro de Defensa. “Pero al mismo tiempo, estoy extremadamente agradecido con los países que nos apoyan”.

La Sra. Bezugla dijo que también estaba agradecida. “Pero para mí, es difícil entender por qué la ayuda se brinda en dosis, solo lo suficiente para sobrevivir pero no lo suficiente para ganar”, dijo. “Me preocupa. Nuestra gente muere todos los días aquí”.

Afuera, en un campo de brotes de trigo verde, una señal de la necesidad de ayuda militar estadounidense adicional fueron los escombros volados de la asistencia anterior. Un obús estadounidense M777 había perdido un duelo de artillería; fue estallado en varias piezas ennegrecidas y carbonizadas en medio de cráteres de la artillería rusa.

El informe fue contribuido por Oleksandr Chubko de Kramatorsk, Ucrania, marc santora de Varsovia, miguel levenson de Nueva York, dan bilefsky de montreal, Iván Nechepurenko de Tiflis, Georgia y valerie hopkins de Chernihiv, Ucrania.