Xavier Booker, un recluta preciado, muestra que el circuito del calzado no es el único camino

LAS VEGAS – Pocos podrían haber previsto a Xavier Booker, quien en su segundo año apenas se levantó de la banca de su equipo de la escuela secundaria, en su posición actual: siendo examinado por cazatalentos de la NBA y reclutado por Kansas, Kentucky, Gonzaga, Duke, Michigan State, Michigan, Indiana. y un cuadro de otros.

Por otra parte, ¿a quién no le gustaría un zurdo de 6 pies 11 pulgadas que pueda atrapar un rebote, crear su propio contraataque y lanzar un triple, dar un pase preciso o clavar un mate?

Pero a medida que la temporada de reclutamiento llega a su mes culminante, Booker es un unicornio en otro sentido.

No participará en ninguno de los principales eventos de reclutamiento de julio organizados por Nike, Adidas y Under Armour, empresas de calzado que invierten millones en programas de baloncesto de viaje de alto nivel con la esperanza de fomentar una relación con los próximos Michael Jordan, Kobe Bryant o Stephen Curry. .

En cambio, Booker, de 17 años, es el raro prospecto de élite que actuará en el circuito Off Broadway del baloncesto, jugando en torneos organizados por organizadores independientes con poco o ningún patrocinio de la empresa de calzado, y sin una serie de entrenadores universitarios acreditados sentados junto a la cancha.

Booker, de las afueras de Indianápolis, rechazó ofertas para jugar en varios equipos patrocinados por Nike y al menos en un equipo de Adidas para mantener su lealtad a un entrenador, Mike Saunders, quien lo ayudó a florecer para George Hill All Indy, un equipo de Indianápolis financiado por Hill, un base veterano de la NBA.

“Mike ha hecho mucho por mí”, dijo Booker. “Él ha sido una gran parte de donde estoy ahora”.

Es difícil exagerar la influencia que ejercen las empresas de calzado en el baloncesto juvenil. Invierten en entrenadores de pelota de viaje que reclutan a los mejores jugadores, pagando estipendios anuales que alcanzan las seis cifras, proporcionando equipo a los equipos y cubriendo los costos de viaje para los torneos en todo el país.

A su vez, se espera que los entrenadores canalicen a los jugadores de élite hacia las universidades con las que las empresas de calzado tienen acuerdos de indumentaria. Adidas, por ejemplo, paga a Kansas $14 millones al año. Duke y Kentucky están en la nómina de Nike, y Auburn es una escuela emblemática de Under Armour.

A veces, como reveló un caso de corrupción federal de 2017, los representantes de las empresas de calzado han actuado como repartidores, facilitando los pagos a las familias de los reclutas como incentivos para asistir a una de sus escuelas. Ahora, con los atletas que pueden beneficiarse de su fama, las empresas de calzado pueden pagar a los atletas por encima de la mesa, como ha anunciado Adidas que hará con una red que permite a los atletas de cualquiera de las 109 escuelas que patrocina convertirse en embajadores de la marca de la empresa.

Aún así, es el dinero de la compañía de calzado lo que incentiva incluso a los jugadores más jóvenes a jugar a la rayuela en el país jugando para diferentes escuelas secundarias cada año y aparentemente nuevos equipos de travel-ball en cada torneo. (El entrenador de una escuela preparatoria del Medio Oeste asistió a un evento de exhibición en Las Vegas el mes pasado únicamente para evitar que otra escuela preparatoria robara a uno de sus jugadores).

Sin embargo, Booker se ha quedado quieto al ingresar a su último año.

Todavía juega para Cathedral High School en Indianápolis, a la que en marzo ayudó a lograr su primer campeonato estatal desde 1998. También permaneció en el equipo George Hill All Indy, donde comenzó a llamar la atención hace un año.

“No queremos ser una de esas familias o niños que saltan entre diferentes equipos de la AAU o escuelas secundarias cada cinco minutos”, dijo el padre de Booker, Fred, quien pasó 27 años en la Infantería de Marina y ahora trabaja para el Departamento de Defensa. . “Le digo, ‘Hijo, si las cosas no van bien, tienes que aguantar. No puedes correr o saltar cada vez que crees que hay una mejor oportunidad”.

Agregó: “Si estás llamando la atención ahora con un equipo que no está en el circuito, ¿qué vas a ganar?”

Varios entrenadores universitarios tuvieron que retroceder más de una década, hasta Otto Porter Jr., cuyo padre le prohibió jugar baloncesto de viaje, para recordar a un jugador tan respetado como Booker que pasó por alto el circuito de las empresas de calzado. Chas Wolfe, que dirige un servicio nacional de exploración, mencionó a otros dos en los últimos años: Malik Williams, un capitán de tres años en Louisville, y Pete Nance, quien el mes pasado se transfirió de Northwestern a Carolina del Norte, pero dijo que el caso de Booker es extremadamente raro.

Si Booker es una sensación de la noche a la mañana, solo lo es para los recién llegados.

Su primer juguete cuando era un niño pequeño fue una canasta de 3 pies con una pelota de esponja, y cuando estaba en la escuela primaria, sus manos rara vez estaban sin una pelota de baloncesto. Sus dos hermanos mayores, ambos en la Fuerza Aérea, jugaron en el equipo All-Service de las fuerzas armadas. Y cuando Booker no está en la entrada de la casa tirando canastas en la casa de su familia en un suburbio de Indianápolis, a menudo mira juegos clásicos de la NBA y aspira a transformar su cuerpo en el gimnasio como Giannis Antetokounmpo.

Aunque Booker siempre fue alto para su edad, su padre lo instruyó en el regate y el juego de pies, que alguna vez fue dominio de los escoltas, para que tuviera las habilidades necesarias para jugar lejos de la canasta.

Esas herramientas no fueron evidentes para Saunders, el entrenador de la pelota de viaje, cuando se sentó en las gradas hace un año en un juego de la Catedral. Booker se registró en el juego, engulló algunos rebotes, bloqueó un tiro y anotó una canasta, y después de unos minutos estaba de vuelta en la banca. Saunders estaba allí para observar a su sobrino, quien no dejaba de molestarlo sobre cómo Booker, que promediaba menos de nueve minutos por partido, podía hacer mucho más.

Posteriormente, Saunders se presentó a Fred Booker, quien se ofreció a enviarle videos a Saunders que revelaron el alcance de las habilidades de su hijo.

“Los observé, y estoy pensando que este no puede ser el mismo niño sentado en la banca del equipo de su escuela secundaria”, dijo Saunders. “Le devolví la llamada y le dije: ‘Fred, si puede mostrarnos lo que tiene en un juego, todo su mundo va a cambiar en tres semanas’”.

No estaba lejos.

Dinos Trigonis, un operador de torneos independiente, vio a Booker en un torneo en Indianápolis y lo invitó a Las Vegas en junio pasado para su campamento Pangos All-American, que presenta a muchos de los 100 mejores prospectos del país. El campamento, que hace dos años atrajo a Paolo Banchero, Chet Holmgren y Jabari Smith, las tres mejores selecciones en el draft de la NBA de este año, puede atraer a muchos de los mejores jugadores porque se lleva a cabo cuando los reclutadores universitarios no pueden asistir y, por lo tanto, no no entrar en conflicto con los eventos de la empresa de calzado.

Cuando comenzó la temporada de Cathedral en noviembre, el entrenador de Michigan State, Tom Izzo, estaba sentado detrás del banco.

Y cuando Booker regresó al campamento de Pangos el mes pasado, jugando frente a los cazatalentos de la NBA, fue nombrado el jugador más valioso.

No le fue tan bien la semana pasada en el campamento de la Asociación Nacional de Jugadores de Baloncesto cerca de Orlando, Florida, donde Booker, quizás por única vez este verano, jugó contra otros reclutas importantes en presencia de entrenadores universitarios. Preocupado por un esguince de tobillo y con una diana más grande en la espalda, Booker no estaba en su mejor momento.

Durante las dos ventanas restantes en las que los entrenadores universitarios pueden evaluar en persona (miércoles a domingo y del 20 al 24 de julio), Booker estará con el equipo de Hill en los torneos en Atlanta y Milwaukee en el circuito independiente NY2LA.

Jessie Evans, un exentrenador universitario que dirigió el equipo de Booker durante tres días en Las Vegas, mencionó su envergadura, sus pies rápidos y su habilidad para disparar, pero lo que más admiró fue su interés en ser entrenado. “Es un buen jugador, pero no lo sabe todo”, dijo Evans. “Algunos de estos muchachos tienen 15 años y creen que tienen todas las respuestas. Eso es un testimonio de su hogar, pero tampoco ha estado en el radar y la gente le decía lo bueno que es”.

No pocos jugadores de la NBA patrocinan equipos de viaje. Strive For Greatness de LeBron James, Team Why Not de Russell Westbrook y Team Melo de Carmelo Anthony son fijos en el circuito de Nike. Para muchos de ellos, refleja sus próximas experiencias.

Hill, de 36 años, no es diferente.

Cuando Hill, que creció en un barrio problemático de Indianápolis, estaba en la escuela secundaria, Saunders lo invitó repetidamente a jugar baloncesto organizado. Finalmente, accedió, abriendo una puerta que Hill se sintió obligado a mantener entreabierta para los demás. De los ocho jugadores en ese equipo inicial de la infancia, dijo Hill, tres están en prisión y dos están muertos. Fue la muerte a tiros de uno de ellos en 2008 lo que impulsó a Hill a iniciar el programa y reclutar a Saunders para que lo dirigiera, poco después de que Hill fuera reclutado en el puesto 26 global por los San Antonio Spurs.

“Yo podría haber sido uno de esos niños, muerto o en la cárcel por vender drogas o por participar en pandillas”, dijo Hill. “Vengo de ese trasfondo. Fácilmente podría haber caído en esa trampa. Mike me dio esa oportunidad. Por eso me esfuerzo tanto, para que no caigan en esa trampa de algunos de mis excompañeros”.

Durante un tiempo, Nike patrocinó al equipo de Hill. Luego se asoció durante cinco años con Peak, una empresa china de ropa deportiva. Cuando terminó ese arreglo, Hill dijo que Nike se negó a aceptarlo de regreso. También tuvo un breve contrato con Under Armour. Hace varios años, decidió hacerlo solo.

Hill, quien ha ganado más de $100 millones en salarios a lo largo de su carrera, según Basketball Reference, dijo que le cuesta alrededor de $150,000 por año financiar su equipo.

“No les pido nada a mis jugadores. Podrías decir, ‘Oh, es una carga financiera’, pero lo que estamos obteniendo es diez veces mayor”, dijo Hill, quien invitó a sus jugadores a su rancho en las afueras de San Antonio la próxima semana.

Saunders, quien dijo que ocho jugadores en el equipo tienen ofertas de becas, cree que lo que separa su programa, y ​​otros independientes, de los equipos de la compañía de calzado es que no lo impulsan las victorias y las derrotas. Por ejemplo, los equipos deben calificar para llegar al Peach Jam de Nike, un torneo que tendrá lugar a fines de este mes en North Augusta, Carolina del Sur. Si los entrenadores no ganan, corren el riesgo de que Nike no renueve sus contratos. Las mismas fuerzas de mercado también existen en Adidas y Under Armour.

Saunders dijo que sus principios eran desarrollar y resaltar el talento.

“Cuando te etiquetan como entrenador de viajes o de AAU, nos ven como vendedores de autos usados ​​porque todos tenemos el mismo discurso: tienes que jugar aquí para que te vean”, dijo Saunders. “Pero la gente buena conoce a la gente buena. Es más que simplemente abrir la cajuela de su automóvil y mostrar un equipo para niños. Si puedes mirar a los padres de un buen jugador a los ojos y decirles que se trata de desarrollo y crecimiento y que no nos importa ganar, no es tan difícil”.

Saunders también cree que si un jugador le dice que ha estado tomando 1,000 tiros al día o que ha pasado horas trabajando en su regate, entonces el juego se lo demostrará.

Entonces, cuando Booker le dijo que podía manejar la pelota y lanzar triples, Saunders lo animó a llevar la pelota a la cancha cuando atrapó un rebote. Y cuando Booker recibió el balón más allá del arco, se animó a dejarlo volar. Juega con los errores, le dijeron a Booker. El juego diría la verdad.

“Simplemente me hizo sentir cómodo, déjame ser yo mismo, déjame expresar mi juego”, dijo Booker, describiendo su nueva confianza y también revelando una parábola de reclutamiento: el lugar de aterrizaje correcto es aquel en el que te sientes como en casa.